16 de agosto de 2022

Una exención federal que hizo que los desayunos y almuerzos escolares fueran gratuitos para los estudiantes, independientemente de los ingresos de su familia, expirará el 30 de junio, eliminando un beneficio que ha ayudado a millones de niños en edad escolar en un momento en que lo necesitan más que nunca, dicen los defensores contra el hambre.

El programa de comidas escolares gratuitas comenzó en marzo de 2020 cuando el Congreso autorizó al Departamento de Agricultura de EE. UU. a emitir docenas de exenciones de nutrición infantil, incluidas las que ampliaron los programas de alimentos de verano, para brindar un salvavidas durante la pandemia.

Si las exenciones terminan este mes según lo programado, los expertos prevén una crisis ya que las familias, que ya enfrentan precios altísimos en los supermercados, gasolineras y otros lugares, perderán el acceso a las comidas con las que sus hijos han contado durante los últimos dos años.

Mientras tanto, las cafeterías que atienden a los estudiantes ya se están encontrando con obstáculos: las interrupciones en la cadena de suministro han aumentado drásticamente el costo de sus alimentos y les han dificultado cumplir con los estrictos requisitos de comidas establecidos por el USDA. Las exenciones les dieron flexibilidad para proporcionar comidas nutritivas utilizando sustituciones sin sanciones.

“Los programas de comidas escolares se enfrentan a una tormenta perfecta”, dijo Diane Pratt-Heavner, vocera de la Asociación de Nutrición Escolar, una organización comercial que representa a más de 50,000 empleados de nutrición escolar.

“Están muy preocupados por la sostenibilidad financiera”, dijo, y con la desaparición de las comidas gratuitas universales, “les preocupa mucho que los niños pasen hambre el próximo año”.

Antes de las exenciones de nutrición infantil, los niños de familias cuyos ingresos estaban en o por debajo del 130 % del nivel federal de pobreza eran elegibles para comidas escolares gratuitas, mientras que aquellos en familias cuyos ingresos estaban entre el 130 % y el 185 % del nivel de pobreza eran elegibles para comidas reducidas. -precio de las comidas a través del Programa Nacional de Almuerzos Escolares del USDA.

Alrededor de 21 millones de estudiantes accedieron a almuerzos gratuitos o a precio reducido todos los días escolares antes de la pandemia, dijo Jillien Meier, directora de alianzas y estrategia de campaña No Kid Hungry. Pero hasta 2020, inscribir a los estudiantes podía ser una carga, tanto para los padres que tenían que demostrar que calificaban como para las escuelas que recopilaban la información, algo que sería aún más difícil ahora en medio de la escasez de personal.

Durante los últimos dos años, los padres no han tenido que llenar solicitudes. Y debido a que a todos los estudiantes de su escuela se les ofreció desayuno y almuerzo gratis, se redujo el estigma que algunos estudiantes habían asociado previamente con recibir comidas, dijo Meier.

Las exenciones permitieron a las escuelas distribuir comidas para llevar cuando se volvieron remotas. Se les atribuye haber ayudado a evitar lo que muchos temían que sería un aumento catastrófico en el hambre infantil cuando golpeó la pandemia.

“Creemos que eso se atribuye directamente a las flexibilidades que dio el Congreso”, dijo Meier. “Y ahora se niegan a extender esas exenciones”.

Se esperaba que la autoridad del USDA para emitir exenciones fuera extendida por otro año por el presidente Joe Biden. Pero la extensión no se incluyó en el proyecto de ley general de gastos aprobado por el Congreso. POLITICO informó que el líder de la minoría del Senado, Mitch McConnell, y otros republicanos se opusieron a extender los fondos para las comidas escolares debido a su costo de aproximadamente $11 mil millones; un asistente de McConnell negó eso a NBC News y dijo que nunca hubo una propuesta que él rechazara.

El USDA instó al Congreso a una extensión.

“Sin la acción del Congreso, nuestras herramientas para ayudar a los operadores de programas son mucho más limitadas. El USDA está analizando todas las herramientas a su disposición para aliviar la carga que la pandemia ha causado en los distritos escolares, pero la magnitud de este problema requiere la acción del Congreso”, dijo el USDA en un comunicado, y agregó que el departamento ha podido ofrecer “algunos flexibilidades de programa estrechas” a medida que las escuelas hacen la transición de regreso a las operaciones normales, pero está evaluando otras formas de ayudar.

¿Cuánto dinero han ahorrado las comidas gratis a las familias?

Los defensores han argumentado durante mucho tiempo que el rango que califica a una familia para el desayuno y el almuerzo escolar gratis oa precio reducido es demasiado estrecho y ya excluye a muchas familias que tienen dificultades para llegar a fin de mes. Una familia de cuatro tendría que haber ganado $34,450 o menos en el año escolar 2021 a 2022 para ser elegible para comidas gratis, o $49,025 o menos para ser elegible para comidas a precio reducido, según la Asociación de Nutrición Escolar.

El precio de las comidas escolares varía en todo el país, y los datos más recientes disponibles del USDA son del año escolar 2016 a 2017, cuando el desayuno escolar costaba un promedio de $1,48 y el almuerzo escolar costaba un promedio de $2,57. Eso significaría que para una familia con dos hijos, el costo del desayuno y el almuerzo sería de $8.10 por día, o $1,458 por un año escolar de 180 días, aunque los precios de las comidas escolares han aumentado desde entonces, por lo que el número sería mayor hoy.

Los beneficios de un programa universal de comidas escolares se extienden más allá de sus aspectos financieros, dijo Kellie Crawford, quien enseña ciencia y biblioteca desde jardín de infantes hasta tercer grado en Spokane, Washington.

Kellie Crawford.
Kellie Crawford.Cortesía Kellie Crawford

Antes de la pandemia, alrededor del 35 % de los estudiantes de su escuela primaria calificaban para recibir comidas gratuitas o a precio reducido, dijo Crawford. Una vez que las comidas gratuitas estuvieron disponibles para todos los estudiantes, hubo un aumento notable en el enfoque general y el nivel de energía de sus clases.

“Vimos lo increíble que era”, dijo. “El personal de nuestra escuela: es más fácil para ellos hacer su trabajo. Nuestros estudiantes son más felices y saludables”.

“Vimos lo increíble que era. El personal de nuestra escuela: es más fácil para ellos hacer su trabajo. Nuestros estudiantes son más felices y saludables”.

También dijo que era un alivio no ver más a los estudiantes estresados ​​por el saldo bajo o vacío de su cuenta de almuerzo.

Si bien algunos estados, como California, aprobaron programas universales de comidas escolares gratuitas y otros introdujeron legislación que los propone, los defensores esperan que el Congreso tome medidas.

“Al igual que los niños obtienen un viaje en autobús gratis a la escuela y libros de texto para aprender, necesitan una comida a la mitad del día para poder concentrarse en sus estudios”, dijo Pratt-Heavner.

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